Economía Internacional

Cómo logró el libre mercado llevar la prosperidad económica a Suecia

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Hasta bien entrado el siglo XX, una familia sueca de clase obrera vivía en una habitación, que hacía las veces de dormitorio y comedor, y con una cocina y un cuarto de baño. En el año 1900, vivían en torno a 1.400 personas en un solo edificio con 200 apartamentos de una sola habitación. Pero en menos de un siglo, todo comenzó a cambiar en el país que ahora se ha vuelto referente de prosperidad. Entre 1850 y 1950 la renta por persona se multiplicó por 8, la población se multiplicó por dos y la mortalidad infantil descendió del 15 al 2%.

En 1950 Suecia era ya un referente mundial, pues su éxito económico había dado la vuelta al planeta. En aquellos años, los impuestos suecos y el tamaño del estado eran más bajos que en el resto de Europa y Estados Unidos. Después vino la ‘redistribución’ de la riqueza, que las empresas y los trabajadores crearon y, posteriormente, el estado de bienestar.

¿Cómo se ha llegado hasta aquí?

En 1763, Anders Chydenius, un joven sacerdote de Österbotten en Finlandia (entonces parte de Suecia), se sentó a escribir su contribución a un concurso de ensayos. La pregunta que respondería fue la más importante en Suecia en ese momento: “¿Por qué tanta gente deja Suecia?” La emigración había aumentado y era vista como un gran problema. La interpretación común era que las personas eran flojas y codiciosas, y en lugar de asumir responsabilidades y trabajar duro, se sentían tentadas con promesas de una vida más fácil en el extranjero.

La respuesta de Chydenius fue lo opuesto. No hay nada malo con la emigración, escribió. El problema es el sistema opresivo y corrupto que hace que sea imposible para las personas quedarse en Suecia y construir una buena vida allí. Al detallar todos los abusos, regulaciones e impuestos que destruyeron la oportunidad, Chydenius esbozó una crítica radical al gobierno sueco. Mostró que los privilegios, los requisitos de licencia y las prohibiciones comerciales protegían a una pequeña aristocracia perezosa y evitaban que la gente trabajadora creara su propia suerte. Los altos impuestos confiscaron todo lo que lograron crear; un sistema de justicia corrupto les hizo imposible ganar contra los poderosos; y las restricciones impuestas a la prensa hicieron que fuera ilegal quejarse. “Patria sin libertad y mérito es una gran palabra con poco significado”, señaló.

A principios del siglo XIX, Lars Johan Hierta -un exitoso hombre de negocios- lanzó el periódico ‘Aftonbladet’ con el que empezó a difundir las ideas del liberalismo en Suecia. Su principio básico era que a ningún grupo se le debería permitir “sacar dinero de los bolsillos de los demás”, y siempre trató de controlar y criticar los gastos del gobierno desde las páginas de su diario.

El liberalismo comenzó a hacerse popular entre los agricultores, la clase media y entre los intelectuales del momento. Pero lo que hizo que esta corriente se transformara en hechos fue la aparición de un teniente aristocrático, llamado Gripenstedt. Se hizo indispensable para el gobierno y el rey, y cuanto más fuerte crecía el movimiento liberal, más importante era para el establishment tener un político liberal fuerte en el gobierno. Hasta que en 1856 se convirtió en ministro de finanzas. El sistema de gremio fue abolido, y cualquiera ahora podría comenzar un negocio y competir libremente. Las regulaciones que habían detenido el desarrollo de las industrias de la madera y el hierro se anularon.

Las ganancias reales de los trabajadores industriales masculinos aumentaron alrededor del 25 por ciento por década entre 1860 y 1910, y la esperanza de vida aumentó en 12 años. En total, las ganancias reales aumentaron en un 170 por ciento en esos cincuenta años, mucho más rápido que el 110 por ciento en los próximos cincuenta años. Además, el gasto público central en Suecia era de alrededor del 6 por ciento del ingreso nacional.

Los agricultores que habían adquirido el título de su tierra comenzaron a invertir en una agricultura mejor y más eficiente. La industria forestal, que ahora podía exportar su producción, convirtió su madera, “oro verde”, en productos de madera aserrada y pulpa. Los molinos, ahora desregulados, fabricaban hierro y acero del mineral que generaciones de personas simplemente habían pisado. Los artesanos, liberados del antiguo sistema de gremios, comenzaron a competir por medio de nuevas soluciones, nuevos productos, nuevos diseños y precios más bajos. La producción se electrificó en fábricas que ahora podrían producir en masa productos que incluso los pobres podían permitirse. Cuando se permitieron bancos y empresas, el capital se canalizó a los productores más eficientes, y los suecos comenzaron a invertir en maquinaria y métodos nuevos capaces de producir más y mejores productos.

Llegada de los socialistas

Suecia mantuvo el libre comercio, que era necesario para una pequeña economía que dependiera tanto de las importaciones como de las exportaciones. Los socialdemócratas y los sindicatos permitieron la desaparición de viejos sectores como la agricultura, el transporte marítimo y los textiles, siempre que se crearan nuevos empleos. Se conformaron con una política más cautelosa de mantener el mercado libre para crear riqueza, permitiendo que el proceso de destrucción creativa haga su trabajo, y solo después distribuyan (una parte en crecimiento) de esa riqueza. Sabían que un partido de lucha de clases no sería capaz de mantenerse en el poder en Suecia. En cambio, crearon sistemas de seguridad social que otorgaban la mayoría de los beneficios de pensiones, desempleo, licencia por paternidad y licencia por enfermedad a quienes tenían salarios elevados. La mayoría de los beneficios fueron proporcionales a la cantidad pagada.

En 1950, Suecia era uno de los países más ricos del mundo. La carga tributaria total seguía siendo solo del 19 por ciento del PIB, más baja que en los Estados Unidos y en otros países europeos. No superó el 30 por ciento hasta 1965. Fue una economía abierta con un pequeño gobierno que produjo estos sorprendentes resultados, con un poco de ayuda después de haber permanecido fuera de dos guerras mundiales.

En la década de 1970, con arcas llenas de grandes negocios y cabezas llenas de ideas del giro internacional hacia la izquierda, los socialdemócratas comenzaron a expandir la asistencia social y regular el mercado laboral. El gasto público casi se duplicó entre 1960 y 1980, pasando del 31 por ciento al 60 por ciento del PIB, y los altos impuestos los acompañaron. La tasa de crecimiento promedio se redujo a la mitad al 2 por ciento en la década de 1970, disminuyendo aún más en la década de 1980.

De 1975 a 2000, mientras que el ingreso per cápita creció en un 72 por ciento en los Estados Unidos y un 64 por ciento en Europa Occidental, Suecia creció un 43 por ciento. En 1970, Suecia fue el cuarto país más rico en el ranking de la OCDE por ingreso per cápita. En 2000, Suecia había caído al 14º. Las empresas suecas más importantes siguen siendo aquellas que nacieron durante el período de laissez-faire antes de la Primera Guerra Mundial. En el año 2000, solo una de las 50 empresas suecas más grandes se fundó después de 1970.

Durante los últimos años, los gobiernos suecos han reducido sustancialmente los impuestos, del 52 al 44 por ciento del PIB, y han abolido los impuestos sobre obsequios, herencia, riqueza y vivienda.

Traducción y adaptación del artículo de Johan Norberg https://www.libertarianism.org/publications/essays/how-laissez-faire-made-sweden-rich

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